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La NASA va envoyer un petit hélicoptère sur Mars

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La NASA va envoyer un petit hélicoptère sur Mars

Mars 2020, le successeur de Curiosity devrait être lancé dans le courant du mois de juillet 2020. La NASA a annoncé qu’il ne ferait pas le voyage tout seul, elle va également envoyer un petit hélicoptère sur Mars. Ce petit drone pèsera 1,8 kg et son fuselage sera à peine plus gros d’une balle de Baseball. Il sera équipé de panneaux solaires pour recharger ses batteries lithium-ion et d’un système de chauffage pour survivre aux froides nuits martiennes. Le nouvel administrateur de la NASA, Jim Bridenstine est heureux de cette première:

« La NASA est fière de son histoire de pionnière. L’idée d’un hélicoptère volant dans les cieux d’une autre planète est palpitante. Le Mars Hélicoptère est très prometteur pour nos futures missions scientifiques, de découverte et d’exploration sur Mars. »

Mars helicopter

Animation du « Mars helicopter » et du rover Mars 2020. Crédits: NASA/JPL-CalTech

Ce projet, qui avait été lancé en 2013 par le JPL de la NASA pour faciliter l’exploration de Mars, est maintenant officiel. L’atmosphère de la planète rouge est bien moins dense que celle de la Terre, faire voler un petit hélicoptère sur Mars représente un défi technique. Il sera équipé de deux pales contrarotatives qui tourneront à la vitesse de 3500 tours par minute. Mimi Aung, chef de projet Mars Helicopter pour le JPL explique:

« Le record d’altitude pour un hélicoptère volant sur Terre est d’environ 40 000 pieds (environ 12 km). L’atmosphère de Mars ne représente qu’un pour cent de celle de la Terre, alors quand notre hélicoptère est sur la surface de Mars, c’est comme s’il était déjà à 100 000 pieds d’altitude (30,5 km). Pour le faire voler  avec cette faible densité atmosphérique, nous devions tout scruter, le rendre aussi léger que possible tout en étant aussi fort et aussi puissant que possible. »

NASA Mars Helicopter Technology Demonstration

Ce projet est considéré comme étant risqué technologiquement mais en cas d’échec il sera sans risque pour la mission du rover Mars 2020. En cas de réussite il offrira un point de vue aérien inédit de Mars, il pourra atteindre des zones inaccessibles pour un rover et lui servir d’éclaireur.

Source

L’article publié le 11/05/2018 par la NASA est ici.

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